Bethlehem in Palestina, de bakermat van het christendom, heeft de politieke islam omhelsd. Van de 10.000 christenen die Bethlehem (35.000 inwoners) telt, heeft een respectabel aantal op Hamas gestemd. En wel zoveel dat de partij twee van de vier parlementszetels waar de stad voor staat, heeft opgeëist.

Uit gesprekken met de christenen blijkt dat ze zich niet bedreigd voelen door Hamas. Neem Fuad Ibrahim (48), getrouwd, vijf kinderen, vroom christen, leraar Engels en lid van Fatah: ,,Ik heb op Hamas gestemd, omdat Fatah een dievenbende is die ons de afgelopen vijf jaar alleen maar dieper in de ellende heeft gestort. Ik geloof dat alleen Hamas de broodnodige verandering kan brengen. Hamas-mensen zijn eerlijke mensen.’’

Ook christenen die op Fatah hebben gestemd, zijn toch blij met de overwinning van Hamas. ,,Let op mijn woorden,’’ zegt Medha Abu Eita in zijn ‘One-Dollar Shop’. ,,Hamas brengt vrede, de slappe en corrupte Fatah niet.’’

Waarom stemde hij dan toch op een corrupte partij? ,,Ah, simpel. In onze clan, onze hamulah, hebben veel familieleden een baantje bij Fatah. Als Fatah hier had verloren, waren zij hun banen kwijt geweest. Eerst het brood, dan de politiek.’’

Bethlehem, dat zijn roem en belangrijkste bron van inkomsten ontleent aan de geboorte van het christendom, maakt een doodse indruk. Midden in de week zijn de meeste winkels en banken dicht. De hotels zijn koud, kaal en leeg. Op straat is het, behalve rond de oude markt, stil. Het Kribbeplein, voor de Geboortekerk, is verlaten. Geen bussen vol toeristen.

Na vijf jaar uitzichtloze intifada blijven toeristen weg uit Betlehem en is Israël als werkverschaffer weggevallen. Als gevolg daarvan is 65 procent van de bevolking werkloos.

,,En als er geen werk is, is er geen inkomen,’’ zegt loco-burgemeester George Sa’adeh. ,,Dan worden geen gemeentebelastingen betaald, is er geen geld voor riolering, vuilnis ophalen aanleg van wegen.’’

In zijn kantoor in het gemeentehuis zit de christelijke Sa’adeh duimen te draaien. Hij wil niet kwijt op wie hij heeft gestemd. Op Hamas, misschien? Hij zou er wel reden voor hebben: in 2003 schoten Israëlische militairen op het Kribbeplein zijn jongste dochter dood. Zelf raakte hij ernstig gewond.