De nummer twee van al-Qaeda, Ayman al-Zawahiri, blies in januari 2003 een gasaanval in de metro van New York af. President Bush was in alle staten.

Het verhaal staat in het nieuwe boek van de gerespecteerde Amerikaanse journalist Ron Suskind, The one percent Doctrine.

Volgens Suskind was een cel van al-Qaeda 45 dagen verwijderd van de uitvoering van de aanval met het dodelijke blauwzuurgas in New York. Ze zouden daarbij gebruik maken van een klein, makkelijk te verbergen systeem dat zou zorgen voor de vrijmaking van het gas in verschillende metrostellen. Het plan bestond erin om er verschillende van in metrostellen te plaatsen en vanop een afstand te activeren.

In februari 2003 had de politie van Bahrein vijf mannen gearresteerd, van wie er drie bekend stonden als 'jihadisten'. In het Saudische appartement van één van de drie mannen, Bassam Bokhowa, vond een team van Saudische en Amerikaanse speurders een computer waarop de cruciale informatie stond: plannen voor de constructie van de mubtakkar, de uitvinding in het Arabisch .

Een informant die aanleunde bij het management van al-Qaeda, verklaarde enkele weken later aan de CIA dat Ayman al-Zawahiri, de nummer 2 van al-Qaeda, de uitvoering van het plan annuleerde.

,,Waarom had al-Zawahiri de aanslag afgeblazen?''

De ontdekking van het bestaan van het systeem én de verklaringen van de bron bij al-Qaeda leidden volgens Suskind in het voorjaar tot een reeks gespannen vergaderingen in het Witte Huis. Een nachtmerrie, vond de Amerikaanse president George W. Bush begin maart in het Witte Huis. Bush had net een kopie van de mubtakkar in zijn handen genomen: een cilinder ter grootte van een verfpot.

Na de briefing door CIA-specialisten over de werking ervan, gaf Bush de opdracht om alle diensten binnen de Amerikaanse regering te verwittigen. Binnen het Witte Huis was men ontzet omdat Yusef al-Ayeri één van de drie jihadisten was die Saudi-Arabië intussen opnieuw had laten gaan. Maar men was vooral woedend omdat de aanslag vreselijke gevolgen had kunnen hebben.

De dagen daarna werd druk vergaderd in het Oval Office. Er bleven tal van vragen hangen: waarom gaf de Pakistaanse al-Qaeda-bron die informatie vrij? Waarom had al-Zawahiri de aanslag afgeblazen? ,,Dit is al erg genoeg'', zei Bush op een bepaald moment. ,,Wat vertelt dit afblazen over wat ze mogelijk nog aan het plannen zijn?'' De president ging vermoeden dat al-Zawahiri werkte aan iets dat nog vreselijker was en dat niet doorkruist mocht worden door de geplande gasaanslag.

De VS besloten er bij de Saudi's op aan te dringen zo snel mogelijk Al-Ayeri op te sporen en hem levend in handen te krijgen.

Op 3 mei 2003 schoten Saudische veiligheidsdiensten enkele mannen dood die in de buurt van Mekka gepoogd hadden een wegcontrole te omzeilen. Een van hen was Yusef al-Ayeri. In zijn borstzak zat een zes maanden oude brief van Osama bin Laden, die hem prees voor het goede werk dat hij deed.