HLN UPDATE    De eerste paartjes en de internationale pers zijn in Sint-Niklaas aangekomen voor de massale trouwpartij vanavond door de zwarte schepen Wouter Van Bellingen. Er zijn een 650-tal koppels ingeschreven voor de huwelijksceremonie op de Grote Markt, waar een groot altaar klaarstaat.

Symbolisch
Wouter Van Bellingen zal er straks het huwelijksfeest leiden. Het is geen effectieve trouw, enkel symbolisch: alle koppels die willen (her)trouwen zijn welkom. De eerste koppels zijn al toegekomen maar de grote massa blijft voorlopig uit. Het weer zit de organisatoren dan ook niet mee. Er werd een oproep gedaan naar multiculturele koppels en koppels in de traditionele huwelijkskledij van hun vaderland.

Media
In Sint-Niklaas zijn cameraploegen en journalisten uit de hele wereld neergestreken om het massahuwelijk te verslaan. De media-aandacht voor de zwarte schepen Wouter Van Bellingen lijkt steeds grotere proporties aan te nemen. Sinds drie koppels weigerden door hem gehuwd te worden, werd hij al geïnterviewd door onder meer CNN en Al Jazeera. Vandaag zijn er tientallen cameraploegen in Sint-Niklaas neergestreken uit nagenoeg gans Europa en zelfs ver daarbuiten. Er zijn zelfs aanvragen binnengekomen van media uit Brazilië en Peru.

Verdraagzaamheid
Tijdens een persconferentie verklaarde burgemeester Freddy Willockx dat dom racistisch gedrag is omgesmeed tot een nooit gezien positief signaal voor verdraagzaamheid. “Het is de allereerste keer dat onze stad de wereldpers haalt en we willen dit gebruiken om een symbool te stellen voor meer tolerantie in de samenleving. Het gaat te ver als mensen weigeren door een zwarte schepen gehuwd te worden.” Volgens Willockx is Sint-Niklaas echter geen racistische stad. Hij wijst er op dat er in het verleden een asielcentrum in het midden van de stad is geopend zonder tegenkanting van de buurt.

Onder de indruk
Wouter Van Bellingen is zelf onder de indruk van de massale belangstelling. “Ik hoop binnen enkele dagen terug mijn oude leven weer op te pikken maar ben niettemin dankbaar voor zoveel steunbetuigingen,” aldus Van Bellingen. “We hebben ook een doventolk voorzien want er zijn ook nog andere vormen van discriminatie. Met de happening van vandaag willen we duidelijk maken dat Sint-Niklaas gaat voor een tolerante en verdraagzame stad.”

Dag tegen Racisme
De happening “Sint-Niklaas gaat vreemd” valt niet toevallig samen met de Internationale Dag tegen Racisme. Het project krijgt ook de steun van het Centrum voor Gelijkheid van Kansen. Volgens directeur Jozef De Witte gaat het immers niet op dat mensen menen recht te hebben op een andere schepen, enkel omwille van de huidskleur. “We kunnen ze niet dwingen te trouwen dus laat ze zelf maar slachtoffer zijn van hun gedrag,” aldus De Witte.

Programma
Het programma van ‘Sint-Niklaas gaat vreemd’ is al begonnen om 14 uur met een jeugdprogramma waarbij diversiteit en mensenrechten centraal stonden. In de vooravond waren er optredens van Axl Peleman en The African Stage. Het spektakelmoment van de dag is uiteraard het massahuwelijk zelf waarvoor 650-tal koppels zich ingeschreven hebben. Het organiserend feestcomité wil vijf grote uitdagingen volbrengen rond het huwelijk en multiculturaliteit. Naast de massatrouw gaat het om de grootste groepsknuffel, de grootste trouwfoto, het grootste multicultureel dessertenbuffert en de grootste openingsdans. Op de Grote Markt werd hiervoor een groot podium/altaar gebouwd waarop Wouter Van Bellingen de huwelijksplechtigheid zal leiden. Het voltallige schepencollege zal symbolisch achter hem gaan staan als steunbetuiging. (belga/hln)